Regis Prograis en de onmogelijke taak om te proberen het boksen te redden

0
33

“NNiets zal het boksen doden, en niets kan het redden’, zei Larry Merchant, de grote oude Amerikaanse sportschrijver en commentator, ooit terwijl hij de voortdurende chaos overzag van een bloederige onderneming die nu nog dieper in de schaduw opereert, weg van het reguliere leven en de sport. Zijn woorden hebben weer geklonken na een verschrikkelijke tweede helft van het boksjaar. Een meeslepend gevecht tussen twee hedendaagse artiesten van de ring in Terence Crawford en Errol Spence kan niet worden gemaakt en in plaats daarvan worden we geconfronteerd met de deprimerende realiteit van Tyson Fury die aanstaande zaterdag voor de derde keer tegenover een beschadigde Derek Chisora ​​staat in een wedstrijd zonder enige betekenis. het geld dat het oplevert voor de betrokkenen. Door zo’n puinhoop lijkt boksen meer gebroken dan ooit.

Merchant is 91 en dus is hij niet gezien tijdens een surrealistische Thanksgiving-week in de Californische zon terwijl Regis Prograis en Jose Zepeda zich voorbereiden op hun wereldtitelgevecht deze zaterdagavond in Los Angeles. Dit is een serieus en meeslepend superlichtgewicht gevecht dat, hoewel het zeker niemand zal redden, resoneert met alles wat de beste personages in het boksen nog steeds zo levendig en fascinerend maakt wanneer ze een ruimte van echte zwaartekracht innemen.

See also  Are your Tesla's taillights finicky? Your car may be recalled | TSTIME news

Boksen vermijdt misschien lastige vragen over doping, of kruipt achter Jake Paul en KSI aan in de hoop dat er wat meer geld kan worden verdiend aan de YouTubers, maar Prograis en Zepeda bieden een andere manier. Hun strijd is natuurlijk genegeerd te midden van de voortdurende corruptie van het WK, Thanksgiving en boksen. Maar Prograis en Zepeda hebben zich geconcentreerd op een verschroeiende strijd die bijna diepgaand lijkt voor de weinigen onder ons die nog om boksen geven.

“Ik ben een historicus,” zegt Prograis gewoon in zijn chique hotelsuite in Los Angeles, terwijl alle gedachten aan het verval van het boksen en de gevaarlijke uitdaging van zijn WBC-titelgevecht tegen Zepeda opzij worden geschoven voor een diepere reflectie op het leven buiten de ring. Zoals altijd met Prograis, strekt het gesprek zich uit over een verscheidenheid aan onderwerpen, van zijn liefde voor boeken tot het worstelen met alligators en het leren van vloeiend Portugees. De klok tikt ondertussen langzaam door naar het moment dat hij zijn eenzame wandeling naar de ring zal maken en opnieuw zal proberen wereldkampioen te worden.

See also  Texas sends bus with 28 migrants, including sick child, to Philadelphia

“Ik heb zoveel boeken gelezen over geweldige vechters, legendarische vechters, en hun persoonlijke leven was verschrikkelijk”, vervolgt Prograis in zijn lome New Orleans-accent. ‘Maar het kan me niet schelen hoe geweldig ik zou kunnen zijn als dat betekent dat mijn persoonlijke leven slecht is. Ik ben liever gelukkig dan een bokslegende die zich ellendig voelt.”

Ik denk dat Prograis de beste vechter ter wereld is in zijn divisie, maar sinds hij iets meer dan drie jaar geleden een wanhopige beslissing verloor tegen Josh Taylor in Londen, is hij het slachtoffer geworden van de slordige politiek van het boksen. Hij is gemeden door andere elite-boksers en moest wachten op deze late kans om de vacante WBC-titel te winnen. Zepeda, een uitstekende vechter uit LA die een dreigende kracht met zich meebrengt en aantoonbaar in de top drie van superlichtgewichten ter wereld staat, staat hem nu in de weg. Dit is een uiterst zeldzame titelconfrontatie die beide mannen hebben beschreven als “een 50-50-gevecht”.

Prograis weet dat als hij zegeviert tegen Zepeda, hij in een veel machtigere positie zal verkeren om een ​​eventuele rematch met Taylor op te zetten naast andere lucratieve en belangrijke gevechten tegen een groot aantal sterrennamen, waaronder Teófimo López en Gervonta Davis, met het oog op een stap omhoog naar de divisie van 140 pond. Boks-shenanigans kunnen tussenbeide komen, maar de overwinning voor Prograis in Los Angeles zal nieuwe hoop geven dat hij deel zal uitmaken van zulke oprechte gevechten die passen bij zijn charisma en talent.

See also  Government set to improve police runway at Ksh 200M

“Voor mij is hij de meest verkoopbare man in het boksen”, zegt de trainer van Prograis, Bobby Benton. Benton is een kalme en bedachtzame man wiens vader, Bill, ook een gewaardeerde trainer uit Houston was. “Regis is intelligent en welbespraakt. Hij doet geweldige interviews en hij is een heel speciale vechter. In een perfecte wereld verslaat hij Zepeda, verdedigt hij zijn WBC-riem tegen een andere echt goede voormalige wereldkampioen in José Ramírez en vecht hij vervolgens tegen de winnaar van Teófimo López tegen Sandor Martin. Dat is een droomscenario voor Regis om de superster te worden die hij verdient te zijn.

“Ik zou dan graag zien dat hij tegen de winnaar van Tank vecht [Gervonta Davis] of Ryan Garcia – ook al weet ik dat Tank niet tegen Regis zal durven vechten. Hij is te klein. Maar er zijn een heleboel geweldige gevechten voor Regis, zoals Devin Haney. Ook al [Vasiliy] Lomachenko is mogelijk als [the feted Ukrainian] verslaat Haney. Als Regis de riemen heeft, moeten ze via hem komen.

Dergelijke hoopvolle matchmaking hangt af van Prograis die Zepeda verslaat. De 33-jarige is vol overtuiging. “Ik heb absoluut het gevoel dat ik op een ander niveau zit dan Zepeda”, zegt Prograis. “Ik ben gewoon een veel betere allround vechter en ik ben er vrij zeker van dat hij meer druk zal voelen dan ik. Hij heeft gezegd dat dit voor hem do-or-die is [Zepeda’s record is 36-2 compared to Prograis’ 27-1] want dit is zijn derde titelkans en hij vecht in zijn geboortestad.”

Denkt hij dat Zepeda gelooft dat hij zaterdagavond kan winnen? “Hij is een fatsoenlijke kerel, maar ik zie hem echt niet die overtuiging hebben”, zegt Prograis terwijl hij zijn eerdere suggestie in het openbaar terzijde schuift dat er weinig is dat hem en Zepeda scheidt. Hij praat nu heel anders. “Diep van binnen is zijn zelfvertrouwen laag. Op de persconferentie [on Tuesday] hij zei: ‘Wie dit gevecht wint, zal een echte kampioen zijn.’ Ik zou dat woord ‘wie dan ook’ nooit zeggen. Ik weet dat ik ga winnen.”

Benton, die voorzichtiger moet nadenken, komt met een tegenargument: “Ik ben het er niet mee eens. Zepeda is gewoon een zachtaardige man. Zo draagt ​​hij zichzelf. Ik twijfel er niet aan dat Zepeda gelooft dat hij gaat winnen. Het is alles of niets en zijn mentaliteit moet dezelfde zijn als die van Regis. Ze moeten allebei winnen omdat het zo moeilijk is voor vechters om te herstellen van verliezen. We dachten dat Regis Taylor versloeg, maar in werkelijkheid gaven ze een split-decision de andere kant op. Taylor is een geweldige vechter, maar kijk eens hoe we de afgelopen drie jaar hebben moeten vechten.

Regis Prograis tijdens zijn zwaarbevochten nederlaag tegen Josh Taylor in 2019. Foto: Andrew Couldridge/Action Images/Reuters

‘Dus Zepeda brengt gevaar met zich mee. Hij kan echt slaan en hij is een nauwkeurige scherpschutter. We moeten verdedigend slim zijn, want Zepeda is op elite-niveau. Zijn probleem is dat Regis een stap boven iedereen staat. Ik ben bevooroordeeld, maar kijk eens naar de laatste drie gevechten van Regis. Ik denk niet dat hij werd geraakt met een zuiver schot, maar hij vernietigde die gasten. Zepeda is van een ander niveau dan zij, maar Regis zal gewoon te goed voor hem zijn.”

Sommige eeuwenoude boksrituelen blijven bestaan ​​en Thanksgiving voegt nog een laag pijn toe aan het meedogenloze proces van afvallen. Maar Prograis stijgt uit boven de typische zorgen van een bokser over uithongering en vrees tijdens de vechtweek om een ​​verrassende onthulling te doen over de beroemde oude vechter met wie hij voelt dat hij het meest gemeen heeft.

“George Foreman had dezelfde houding als ik”, zegt hij over de eens zo imposante wereldkampioen zwaargewicht die, nadat hij bijna 50 jaar geleden geschokt was door Muhammad Ali, een sympathieke en serene figuur werd die een onwaarschijnlijke comeback maakte om zijn titel terug te winnen in middelbare leeftijd terwijl hij een bloeiend bedrijf runde buiten de ring.

“Ik ken George niet, maar het lijkt erop dat hij altijd blij was met wie hij was buiten het boksen”, suggereert Prograis. “Hij had een stel kinderen, verdiende veel geld en leek zo vervuld. Hij is nu een oudere man [of 73] maar hij is nog steeds gelukkig en heeft al zijn geld gehouden. George is een legende, maar we denken dat hij vooral van zijn leven geniet. De enige andere vechter die ik kan bedenken die in de buurt kwam om de juiste balans te vinden, is Sugar Ray Leonard. Maar Ray werd ook achtervolgd door het verleden. Dus ik kijk meer naar George Foreman als de manier om mijn leven als bokser te leiden.

Prograis is een traditionalist die nog steeds zijn eigen unieke weg baant. Zijn eerbied voor de boksgeschiedenis is ongebruikelijk voor een vechter in 2022, maar hij is dan ook een onderscheidende man. Het is een welkome onderbreking van het piekeren over de malaise van het boksen om bij Prograis te zitten terwijl hij naar zijn telefoon reikt om me een assortiment video’s te laten zien waarin hij erin slaagt de kaken van een grote alligator dicht te klemmen voordat hij hem oppakt voor een geschubde knuffel .

In een van de video’s zijn verontrustende beelden te zien van de alligator die daadwerkelijk in de voet van de bokser bijt in moerassig land naast zijn huis buiten Houston. “Dat was nog maar drie weken geleden”, zegt Prograis wrang. “Maar ik had mijn grote oude laarzen aan, dus ik was in orde. Hij is een behoorlijk grote alligator – ongeveer 3 meter lang. We hadden drie van ons nodig om hem op te halen, zodat ik met hem kon spelen.”

Spelen met een alligator is een manier om je voor te bereiden op een wereldtitelgevecht, maar Prograis haalt geamuseerd zijn schouders op. ‘Ik denk dat het komt omdat ik uit het zuiden kom. Als ik uit het noorden kwam, zou ik met een beer spelen. Ik ben gewoon avontuurlijk en heb plezier. Er gebeurt altijd veel wat ik graag doe. Ik heb mijn vrouw [Raquel who is from Brazil] en onze drie kinderen en we reizen veel. Kort nadat ik Zepeda heb verslagen, ga ik met mijn gezin naar Rio, waar ik Portugees kan spreken en van het leven kan genieten.”

Het lijkt erop dat de antidopingautoriteiten van het boksen al in vakantiekoorts zijn beland. Prograis biedt de verrassende onthulling dat noch hij, noch Zepeda zijn bezocht door de drugstesters. “Het is slechts enkele dagen voor het gevecht en we zijn nog niet getest. Waarom worden we niet getest? Wat doet de WBC? Ik zei tegen hen: ‘Test.’ Nog steeds niets. Deze boksbusiness is zo smerig en corrupt dat ik, als ik niet zoveel van de sport hield als ik, zou weglopen.”

Het fiasco van vorige maand in het Britse boksen, toen Conor Benn niet slaagde voor een dopingtest, maar zijn promotors toch probeerden door te gaan met een geldverslindend gevecht tegen Chris Eubank Jr., bracht de kwestie opnieuw aan het licht. “Het is gek dat zoveel vechters bereid zijn om dit te doen”, zegt Prograis. “Voor mij is het ondoorgrondelijk om vals te spelen in het boksen omdat je iemand zou kunnen doden. Bobby is al meer dan 20 jaar actief in de sport en hij zei: ‘Luister, de meeste vechters spelen vals.’”

Benton vult aan: “We hebben er de hele tijd ruzie over. Regis geloofde graag dat boksen schoon was. Maar ik denk dat meer dan 60 tot 70% van de jongens op het hoogste niveau op de een of andere manier vals speelt. Regis had zoiets van: ‘Echt niet.’ Maar elke keer als iemand betrapt wordt, zegt hij: ‘Oh, verdomme. Je hebt gelijk.'”

Prograis knikt bij de sombere herinnering. “Boksen valt vaak tegen, maar dat maakt me niet uit als ik zo gelukkig ben in mijn privéleven.”

In plaats van de onmogelijke taak te proberen om het boksen te redden, lijkt het alsof Prograis geniet van alles wat voor hem belangrijk is in het echte leven. “Precies”, zegt hij met een grijns.

“Hij laat het niet merken, maar diep van binnen is hij boos”, suggereert Benton over Prograis. ‘Dat heeft hij al sinds ik hem als 16-jarige ken. Dus kom fight night hij wil niet alleen winnen. Hij wil een statement maken. Hij had kort na Taylor een wereldtitel moeten terugwinnen, maar hij is die man waar niemand tegen wil vechten. Hij heeft veel geduld getoond met de politiek van het boksen, maar hij staat te popelen om tegen Zepeda te vechten.

Die intentie is duidelijk in Prograis als hij zijn telefoon afsluit en die beelden van alligators in Houston achterlaat – de stad waarnaar zijn familie in 2005 vanuit New Orleans verhuisde nadat ze alles waren kwijtgeraakt in de orkaan Katrina. Daar ontdekte hij op 16-jarige leeftijd het boksen.

Zeventien jaar later staat hij op het punt om tweevoudig wereldkampioen te worden. “Ik zal het echt voelen als we zaterdagavond de arena bereiken”, zegt Prograis. “Dat is wanneer dingen voor mij beginnen te schoppen. In de kleedkamer zal het echt aanvoelen als ik mijn handen heb omwikkeld, de kussentjes begin te raken en me klaarmaak om naar de ring te lopen.

Prograis glimlacht als er een vreemde uitdrukking op zijn gezicht verschijnt. Veel verder dan zorgen over de laatste existentiële crisis in het boksen, combineert die boeiende blik tevredenheid met plezier voor een bepalende strijd. ‘Dan voel ik me echt goed’, zegt hij zacht op een aangrijpende toon die Merchant zich zal herinneren dat hij door grote vechters in de geschiedenis is gebruikt.

Zelfs de huidige ondergang of de onmogelijke redding van het boksen doet er niet toe als Prograis naar de ring loopt om te vechten tegen een man die zo gevaarlijk en vastberaden is als Zepeda. Het zal genoeg zijn, op die eenzame en woeste momenten, dat boksen weer als niets anders zal voelen.

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here